Biografía de Langston Hughes

Poeta americano

Langston Hughes fue una voz singular en la poesía americana, escribiendo con imágenes vívidas y ritmos influenciados por el jazz sobre la experiencia diaria de los negros en los Estados Unidos. Aunque es más conocido por su poesía moderna y de forma libre con una simplicidad superficial que enmascara un simbolismo más profundo, Hughes trabajó también en ficción, drama y cine.

La vanguardia del movimiento literario

Hughes mezcló a propósito sus propias experiencias personales en su trabajo, diferenciándolo de otros grandes poetas negros de la época y colocándolo a la vanguardia del movimiento literario conocido como el Renacimiento de Harlem. Desde principios de la década de 1920 hasta finales de la década de 1930, esta explosión de poesía y otras obras de los estadounidenses negros cambió profundamente el panorama artístico del país y sigue influyendo en los escritores hasta el día de hoy.

Hechos rápidos: Langston Hughes

Nombre completo: James Mercer Langston Hughes. Conocido por: Poeta, novelista, periodista, activista. Nació: 1 de febrero de 1902 en Joplin, Missouri. Los padres: James y Caroline Hughes (née Langston). Murió: 22 de mayo de 1967 en Nueva York, Nueva York. Educación: Universidad Lincoln de Pennsylvania. Obras seleccionadas: The Weary Blues, The Ways of White Folks, The Negro Speaks of Rivers, Montage of a Dream Deferred. Cita destacada: «Mi alma ha crecido profundamente como los ríos».

Los primeros años

Langston Hughes nació en Joplin, Missouri, en 1902. Su padre se divorció de su madre poco después y los dejó para que viajaran. Como resultado de la separación, fue criado principalmente por su abuela, Mary Langston, que tuvo una fuerte influencia en Hughes, educándolo en las tradiciones orales de su pueblo e inculcándole un sentido de orgullo; se le mencionó a menudo en sus poemas.

Un corto tiempo

Después de la muerte de Mary Langston, Hughes se trasladó a Lincoln, Illinois, para vivir con su madre y su nuevo marido. Comenzó a escribir poesía poco después de inscribirse en la escuela secundaria. Hughes se mudó a México en 1919 para vivir con su padre por un corto tiempo. En 1920, Hughes se graduó de la escuela secundaria y regresó a México. Deseaba asistir a la Universidad de Columbia en Nueva York y presionó a su padre para obtener ayuda financiera; su padre no pensaba que la escritura fuera una buena carrera, y se ofreció a pagar la universidad sólo si Hughes estudiaba ingeniería.

El vecindario de Harlem

Hughes asistió a la Universidad de Columbia en 1921 y le fue bien, pero le pareció corrosivo el racismo que encontró allí, aunque el vecindario de Harlem que lo rodeaba le sirvió de inspiración. Su afecto por Harlem permaneció fuerte por el resto de su vida. Dejó Columbia después de un año, trabajó en una serie de trabajos ocasionales y viajó a África trabajando como tripulante en un barco, y de ahí a París. Allí se convirtió en parte de la comunidad de artistas negros expatriados.

La crisis de la ropa fina al judío (1921-1930)

El negro habla de los ríos (1921) The Weary Blues (1926) El Artista Negro y la Montaña Racial (1926 Ropa fina al judío (1927) No Sin Risas (1930) Hughes escribió su poema «El negro habla de los ríos» cuando aún estaba en la escuela secundaria, y lo publicó en «The Crisis«, la revista oficial de la Asociación Nacional para el Avance de la Gente de Color (NAACP).

Un formato de verso libre

El poema le ganó a Hughes mucha atención; influenciado por Walt Whitman y Carl Sandburg, es un tributo a la gente negra a lo largo de la historia en un formato de verso libre: Hughes comenzó a publicar poemas regularmente, y en 1925 ganó el Premio de Poesía de la revista OpportunityMagazine. Su compañero Carl Van Vechten, a quien Hughes había conocido en sus viajes al extranjero, envió la obra de Hughes a Alfred A. Knopf, quien con entusiasmo publicó la primera colección de poesía de Hughes, The Weary Blues en 1926.

L poetisa Vachel Lindsay

Alrededor de la misma época, Hughes aprovechó su trabajo como ayudante de camarero en un hotel de Washington D.C. para regalar varios poemas a la poetisa Vachel Lindsay, quien comenzó a defender a Hughes en los principales medios de comunicación de la época, afirmando que lo había descubierto. Basándose en estos éxitos literarios, Hughes recibió una beca para la Universidad de Lincoln en Pensilvania y publicó The Negro Artist and the Racial Mountain en The Nation.

Una licenciatura en 1929

La obra era un manifiesto que pedía que más artistas negros produjeran arte centrado en el negro sin preocuparse de si el público blanco lo apreciaría o aprobaría. En 1927, Hughes publicó su segunda colección de poesía, Ropa fina para el judío. Se graduó con una licenciatura en 1929. En 1930, Hughes publicó No sin risa, que a veces se describe como un «poema en prosa» y a veces como una novela, señalando su continua evolución y sus inminentes experimentos fuera de la poesía. En este punto, Hughes se estableció firmemente como un líder en lo que se conoce como el Renacimiento de Harlem. El movimiento literario celebraba el arte y la cultura negra, ya que el interés del público por el tema se disparó.

Trabajo de ficción, cine y teatro (1931-1949)

Los caminos de los blancos (1934) Mulato (1935) Way Down South (1935) El Gran Mar (1940) Hughes viajó por el sur de América en 1931 y su trabajo se volvió más enérgicamente político, a medida que tomaba conciencia de las injusticias raciales de la época. Siempre comprensivo con la teoría política comunista, considerándola una alternativa al racismo implícito del capitalismo, también viajó extensamente a través de la Unión Soviética durante la década de 1930.

Las relaciones raciales

Publicó su primera colección de ficción corta, The Ways of White Folks, en 1934. El ciclo de cuentos está marcado por un cierto pesimismo en cuanto a las relaciones raciales; Hughes parece sugerir en estos cuentos que nunca habrá un tiempo sin racismo en este país. Su obra Mulatto, representada por primera vez en 1935, trata muchos de los mismos temas que la historia más famosa de la colección, Cora Unashamed, que cuenta la historia de una sirvienta negra que desarrolla un estrecho vínculo emocional con la joven hija blanca de sus patrones.

El teatro y fundó el New York Suitcase Theater

Hughes se interesó cada vez más en el teatro y fundó el New York Suitcase Theater con Paul Peters en 1931. Después de recibir una beca Guggenheim en 1935, también cofundó una compañía de teatro en Los Ángeles mientras co-escribía el guión de la película Way Down South. Hughes imaginó que sería un guionista muy solicitado en Hollywood; su fracaso en conseguir mucho éxito en la industria se debió al racismo.

El movimiento literario en Harlem

Escribió y publicó su autobiografía The Big Sea en 1940 a pesar de tener sólo 28 años de edad; el capítulo titulado Black Renaissance trató sobre el movimiento literario en Harlem e inspiró el nombre «Harlem Renaissance». Continuando con su interés en el teatro, Hughes fundó los Skyloft Players en Chicago en 1941 y comenzó a escribir una columna regular para el Chicago Defender, que continuaría escribiendo durante dos décadas.

La generación más joven

Después de la Segunda Guerra Mundial y del ascenso y los éxitos del Movimiento de Derechos Civiles, Hughes descubrió que la generación más joven de artistas negros, al llegar a un mundo donde la segregación estaba terminando y el progreso real parecía posible en términos de relaciones raciales y la experiencia negra, lo veía como una reliquia del pasado. Su estilo de escritura y su temática centrada en el negro parecían pasados de moda.

Libros para niños y trabajos posteriores (1950-1967)

Montage de un sueño aplazado (1951) El primer libro de los negros (1952) I Wonder as I Wander (1956) Una historia pictórica del negro en América (1956) El Libro del Folclore Negro (1958) Hughes intentó interactuar con la nueva generación de artistas negros dirigiéndose directamente a ellos, pero rechazando lo que él veía como su vulgaridad y su enfoque excesivamente intelectual.

Una serie de imágenes

Su poema épico «suite», Montage of a Dream Deferred (1951) se inspiró en la música de jazz, recogiendo una serie de poemas relacionados que compartían el tema general de un «sueño diferido» en algo parecido a un montaje cinematográfico: una serie de imágenes y poemas cortos que se suceden rápidamente para colocar referencias y simbolismo juntos. La sección más famosa del poema más grande es la declaración más directa y poderosa del tema, conocida como Harlem:

En 1956, Hughes publicó su segunda autobiografía, I Wonder as I Wander. Se interesó más en documentar la historia cultural de la América negra, produciendo A Pictorial History of the Negro in America en 1956, y editando The Book of Negro Folklore en 1958. Hughes continuó trabajando durante la década de 1960 y fue considerado por muchos como el principal escritor de la América negra en ese momento, aunque ninguna de sus obras después de Montage of a Dream Deferred se acercó al poder y la claridad de su trabajo durante su apogeo.

Libros específicamente para niños

Aunque Hughes había publicado anteriormente un libro para niños en 1932 (Popo y Fifina), en el decenio de 1950 comenzó a publicar regularmente libros específicamente para niños, incluida su serie First Book, destinada a infundir en su juventud un sentimiento de orgullo y respeto por los logros culturales de los afroamericanos. La serie incluía el Primer Libro de los Negros (1952), el Primer Libro de Jazz (1954), el Primer Libro de Ritmos (1954), el Primer Libro de las Indias Occidentales (1956) y el Primer Libro de África (1964).

Los coqueteos de Hughes

El tono de estos libros infantiles se percibía como muy patriótico y se centraba en la apreciación de la cultura e historia negras. Mucha gente, consciente de los coqueteos de Hughes con el comunismo y su encuentro con el senador McCarthy, sospechaba que intentaba que sus libros infantiles fueran patrióticos para combatir la percepción de que no era un ciudadano leal. Aunque se dice que Hughes tuvo varias aventuras con mujeres durante su vida, nunca se casó ni tuvo hijos.

La vida personal

Abundan las teorías sobre su orientación sexual; muchos creen que Hughes, conocido por los fuertes afectos que tuvo por los hombres negros en su vida, sembró pistas sobre su homosexualidad a través de sus poemas (algo que Walt Whitman, una de sus influencias clave, era conocido por hacer en su propia obra). Sin embargo, no hay pruebas evidentes que apoyen esto, y algunos argumentan que Hughes era, en todo caso, asexual y no estaba interesado en el sexo.

El socialismo y su visita a la Unión Soviética

A pesar de su temprano y prolongado interés en el socialismo y su visita a la Unión Soviética, Hughes negó ser comunista cuando fue llamado a declarar por el senador Joseph McCarthy. Se distanció entonces del comunismo y el socialismo, y por lo tanto se alejó de la izquierda política que a menudo lo había apoyado. Como resultado de ello, su obra se ocupó cada vez menos de consideraciones políticas después de mediados de la década de 1950, y cuando compiló los poemas para su colección de 1959, Selected Poems, excluyó la mayor parte de su obra más centrada en la política desde su juventud.

Muerte

A Hughes se le diagnosticó cáncer de próstata y entró en el Policlínico Stuyvesant de la ciudad de Nueva York el 22 de mayo de 1967 para someterse a una cirugía para tratar la enfermedad. Surgieron complicaciones durante el procedimiento, y Hughes falleció a la edad de 65 años. Fue incinerado y sus cenizas fueron enterradas en el Centro Schomburg para la Investigación de la Cultura Negra en Harlem, donde el suelo tiene un diseño basado en su poema El negro habla de los ríos, incluyendo una línea del poema inscrita en el suelo.

Legado

Hughes sacó su poesía al exterior en una época de principios del siglo XX en la que los artistas negros se volcaban cada vez más hacia el interior, escribiendo para un público insular. Hughes escribió sobre la historia y la experiencia negra, pero escribió para una audiencia general, buscando transmitir sus ideas en motivos y frases emocionales y fáciles de entender que, sin embargo, tenían poder y sutileza detrás de ellos.

Los ritmos del habla moderna

Hughes incorporó los ritmos del habla moderna en los barrios negros y de la música jazz y blues, e incluyó en sus poemas personajes de moral «baja», como alcohólicos, jugadores y prostitutas, mientras que la mayor parte de la literatura negra trataba de renegar de esos personajes por temor a probar algunas de las peores suposiciones racistas. Hughes creía firmemente que mostrar todos los aspectos de la cultura negra era parte de reflejar la vida y se negó a disculparse por lo que llamó la naturaleza «poco delicada» de sus escritos.

 

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