Biografía de Ken Mattingly

Apolo y astronauta del transbordador

El astronauta de la NASA Thomas Kenneth Mattingly II nació en Illinois el 17 de marzo de 1936 y se crió en Florida. Asistió a la Universidad de Auburn, donde obtuvo un título en ingeniería aeronáutica. Mattingly se unió a la Marina de los Estados Unidos en 1958 y obtuvo sus alas de aviador volando desde portaaviones hasta 1963. Asistió a la Escuela de Piloto de Investigación Aeroespacial de la Fuerza Aérea y fue seleccionado como astronauta en 1966.

Mattingly va a la Luna

El primer vuelo de Mattingly al espacio fue a bordo de la misión Apolo 16, el 16 de abril de 1972, de la que fue comandante. Pero esta no se suponía que fuera su primera misión Apolo. Mattingly fue originalmente programado para volar a bordo del desafortunado Apolo 13, pero fue cambiado en el último minuto con Jack Swigert después de haber sido expuesto al sarampión.

Una explosión en un tanque de combustible

Más tarde, cuando la misión fue abortada debido a una explosión en un tanque de combustible, Mattingly fue uno de los miembros del equipo de tierra que trabajó las 24 horas del día para idear una solución que salvara a los astronautas del Apolo 13 y los trajera de vuelta a salvo a la Tierra. El viaje lunar de Mattingly fue la penúltima misión lunar tripulada, y durante ese tiempo, sus compañeros de tripulación John Young y Charles Duke aterrizaron en las tierras altas lunares para una expedición geológica para ampliar nuestro conocimiento de la superficie.

Los astronautas

Una parte inesperada de la misión se convirtió en una leyenda entre los astronautas. En el camino a la Luna, Mattingly perdió su anillo de bodas en algún lugar de la nave espacial. En el ambiente ingrávido, simplemente flotó después de que se lo quitó. Pasó la mayor parte de la misión buscándola desesperadamente, incluso durante las horas en que Duke y Young estaban en la superficie.

Una caminata espacial

Todo en vano, hasta que, durante una caminata espacial camino a casa, Mattingly vio el anillo flotando hacia el espacio a través de la puerta abierta de la cápsula. Eventualmente, se golpeó en la cabeza de Charlie Duke (quien estaba ocupado trabajando en el experimento y no sabía que estaba allí). Afortunadamente, tuvo un rebote afortunado y regresó a la nave espacial, donde Mattingly pudo atraparlo y devolverlo a salvo a su dedo.

Sus misiones Apolo

La misión duró del 16 al 27 de abril y dio como resultado nuevos datos cartográficos de la Luna, así como información de 26 experimentos diferentes realizados, además del rescate del anillo. Antes de sus misiones Apolo, Mattingly fue parte de la tripulación de apoyo de la misión Apolo 8, que fue un precursor de los alunizajes. También se entrenó como piloto de mando de apoyo para la misión de aterrizaje del Apolo 11 antes de ser asignado al Apolo 13.

Lo más destacado de su carrera en la NASA

Cuando la explosión ocurrió en la nave espacial en su camino a la Luna, Mattingly trabajó con todos los equipos para encontrar soluciones a los problemas que enfrentaban los astronautas a bordo. Él y otros recurrieron a sus experiencias en los simuladores, donde las tripulaciones de entrenamiento se enfrentaron a diferentes escenarios de desastre. Improvisaron soluciones basadas en ese entrenamiento para encontrar una forma de salvar a la tripulación y desarrollar un filtro de dióxido de carbono para limpiar su atmósfera durante el viaje de vuelta a casa. (Mucha gente sabe de esta misión gracias a la película del mismo nombre.)

Primer transbordador espacial

Una vez que el Apolo 13 estuvo a salvo en casa, Mattingly asumió un rol de dirección para el próximo programa de transbordadores espaciales y comenzó a entrenar para su vuelo a bordo del Apolo 16. Después de la era del Apolo, Mattingly voló a bordo del cuarto vuelo del primer transbordador espacial, el Columbia. Fue lanzado el 27 de junio de 1982, y él fue el comandante del viaje. Se le unió Henry W. Hartsfield, Jr. como piloto.

Los dos hombres estudiaron los efectos de las temperaturas extremas en su orbitador y operaron una serie de experimentos científicos instalados en la cabina y en la bahía de carga. La misión fue un éxito, a pesar de la necesidad de una rápida reparación en vuelo de un experimento llamado «Especial de huida», y aterrizó el 4 de julio de 1982. La siguiente y última misión que Mattingly voló para la NASA fue a bordo del Discovery en 1985.

El Departamento de Defensa

Fue la primera misión «clasificada» volada para el Departamento de Defensa, desde la cual se lanzó una carga secreta. Por su trabajo en el Apolo, Mattingly fue premiado con la Medalla al Servicio Distinguido de la NASA en 1972. Durante su carrera en la agencia, registró 504 horas en el espacio, lo que incluye 73 minutos de actividad extravehicular.

Post-NASA

Ken Mattingly se retiró de la agencia en 1985 y de la Marina al año siguiente, con el rango de contralmirante. Empezó a trabajar en Grumman en los programas de apoyo a la estación espacial de la compañía antes de convertirse en Presidente de la Red Espacial Universal. Luego tomó un trabajo con General Dynamics trabajando en los cohetes Atlas. Eventualmente, dejó esa compañía para trabajar para Lockheed Martin con un enfoque en el programa X-33.

Su último trabajo ha sido con Planificación y Análisis de Sistemas, un contratista de defensa en Virginia y San Diego. Ha recibido múltiples premios por su trabajo, que van desde medallas de la NASA a medallas de servicio relacionadas con el Departamento de Defensa. Ha sido honrado con una entrada en el Salón Internacional de la Fama del Espacio de Nuevo México en Alamogordo.

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