Biografía de Juan Ponce de León

El  Conquistador

Juan Ponce de León (1460 o 1474-1521) fue un conquistador y explorador español que estuvo más activo en el Caribe a principios del siglo XVI. Su nombre suele asociarse con la exploración de Puerto Rico y Florida, donde, según la leyenda popular, buscó la legendaria Fuente de la Juventud. Fue herido en un ataque indio en Florida en 1521 y murió en Cuba poco después.

Hechos rápidos: Juan Ponce de León

Conocido por: Explorar el Caribe y descubrir la Florida. Nacido: 1460 o 1474 en Santervás de Campos, España. Murió: Julio de 1521 en La Habana, Cuba. Esposa: Lenora. Los niños: Juana, Isabel, María, Luis (algunas fuentes dicen que tres niños). Ponce de León nació en el pueblo español de Santervás de Campos en la actual provincia de Valladolid. Las fuentes históricas generalmente coinciden en que tenía varios lazos de sangre con una aristocracia influyente, pero sus padres son desconocidos.

Vida temprana y llegada a América

Su fecha de llegada al Nuevo Mundo no es segura: Muchas fuentes históricas lo sitúan en el segundo viaje de Colón (1493), mientras que otras afirman que llegó por primera vez con la flota del español Nicolás de Ovando en 1502. Pudo haber estado en ambos y haber vuelto a España en el medio. En cualquier caso, llegó a las Américas a más tardar en 1502. Ponce de León estaba en la Isla de la Hispaniola en 1504 cuando los indios nativos atacaron un asentamiento español.

Agricultor y terrateniente

Ovando, para entonces el gobernador de La Española, envió una fuerza en represalia que incluía a Ponce de León como oficial. Los nativos fueron brutalmente aplastados. Debió impresionar a Ovando porque se le concedió un trozo de tierra escogido que vino con varios nativos para trabajarla, como era la costumbre en ese momento. Ponce de León aprovechó al máximo esta plantación, convirtiéndola en una productiva tierra de cultivo y criando vegetales y animales, incluyendo cerdos, ganado y caballos.

La comida escaseaba en todas las expediciones y exploraciones que se llevaban a cabo, así que prosperó. Se casó con una mujer llamada Leonor, hija de un posadero, y fundó un pueblo llamado Salvaleón de Higüey, ahora en la República Dominicana, cerca de su plantación. Su casa sigue en pie y está abierta a las visitas. En esa época, el cercano Puerto Rico se llamaba San Juan Bautista.

Puerto Rico

Ponce de León hizo una visita clandestina a la cercana isla en algún momento de 1506, probablemente a raíz de los rumores sobre el oro. Mientras estaba allí, construyó unas cuantas estructuras de caña en un sitio que más tarde se convertiría en el pueblo de Caparra y, aún más tarde, en un sitio arqueológico. A mediados de 1508, Ponce de León pidió y recibió permiso real para explorar y colonizar San Juan Bautista. Partió en agosto, haciendo su primer viaje oficial a la isla en un solo barco con unos 50 hombres. Regresó al sitio de Caparra y comenzó a establecer un asentamiento.

Disputas y dificultades

Ponce de León fue nombrado gobernador de San Juan Bautista al año siguiente, pero rápidamente tuvo problemas con su asentamiento tras la llegada de Diego Colón. El hijo de Cristóbal Colón fue nombrado gobernador de San Juan Bautista, La Española, y de las otras tierras que su padre había encontrado en el Nuevo Mundo. Diego Colón no estaba contento de que Ponce de León hubiera recibido permiso real para explorar y establecer San Juan Bautista.

El Rey Fernando de España

La gobernación de Ponce de León fue validada más tarde por el Rey Fernando de España, pero en 1511, una corte española falló a favor de Colón. Ponce de León tenía muchos amigos, y Colón no pudo deshacerse de él por completo, pero era evidente que Colón iba a ganar la batalla legal por San Juan Bautista. Ponce de León comenzó a buscar otros lugares para establecerse.

Florida

Pidió y obtuvo permiso real para explorar las tierras del noroeste. Cualquier cosa que encontrara sería suya, ya que Cristóbal Colón nunca había ido allí. Buscaba «Bimini», una tierra vagamente descrita por los nativos taínos como una tierra rica al noroeste. El 3 de marzo de 1513, Ponce de León partió de San Juan Bautista con tres barcos y unos 65 hombres.  Navegaron hacia el noroeste y el 2 de abril descubrieron lo que tomaron por una gran isla.

La temporada de Pascua

Debido a que era la temporada de Pascua (conocida como Pascua Florida, más o menos «flores de Pascua», en español) y por las flores que había en la tierra, Ponce de León la llamó «Florida». Se desconoce la ubicación de su primer aterrizaje. La expedición exploró gran parte de la costa de Florida y varias de las islas entre Florida y Puerto Rico, como los Cayos de Florida, las Islas Turcas y Caicos y las Bahamas. También descubrieron la Corriente del Golfo. La pequeña flota regresó a San Juan Bautista el 19 de octubre.

El Rey Fernando

Ponce de León descubrió que su posición en San Juan Bautista se había debilitado en su ausencia. Los indios caribes merodeadores habían atacado Caparra y la familia de Ponce de León había escapado por poco con sus vidas. Diego Colón usó esto como excusa para esclavizar a cualquier nativo, una política que los Ponce de León no apoyaban. Decidió ir a España.

Se reunió con el Rey Fernando en 1514. Fue nombrado caballero, se le dio un escudo de armas y recibió la confirmación de sus derechos sobre Florida. Apenas había regresado a San Juan Bautista cuando le llegó la noticia de la muerte de Fernando. Ponce de León regresó una vez más a España para reunirse con el regente, el cardenal Cisneros, quien le aseguró que sus derechos sobre Florida estaban intactos.

Segundo viaje a Florida

En enero de 1521, Ponce de León inició los preparativos para regresar a Florida. Fue a La Española a buscar suministros y financiación y zarpó el 20 de febrero. Los registros del segundo viaje son pobres, pero las pruebas sugieren que fue un fiasco. Él y sus hombres navegaron a la costa oeste de Florida para fundar su asentamiento. La ubicación exacta es desconocida. Poco después de su llegada, un feroz ataque indio los llevó de vuelta al mar. Muchos de los soldados de Ponce de León murieron, y él fue gravemente herido en el muslo por una flecha que posiblemente fue envenenada.

Muerte

El viaje a Florida fue abandonado. Algunos de los hombres fueron a Veracruz, México, para unirse al conquistador Hernán Cortés. Ponce de León fue a Cuba con la esperanza de que se recuperara allí, pero no fue así. Murió de sus heridas en La Habana en algún momento de julio de 1521. Según la leyenda, mientras Ponce de León estaba en Florida buscaba la Fuente de la Juventud, un mítico manantial que podría revertir los efectos del envejecimiento.

La Fuente de la Juventud

Hay pocas pruebas contundentes de que buscara seriamente el manantial; aparecen menciones en un puñado de historias publicadas años después de su muerte. No era raro que los exploradores de la época buscaran o supuestamente encontraran lugares mitológicos. El propio Colón afirmó haber encontrado el Jardín del Edén, e innumerables hombres murieron en las selvas buscando El Dorado, «el dorado», un lugar mítico de oro y joyas preciosas.

Los huesos de gigantes

Otros exploradores afirmaron haber visto los huesos de gigantes, y la Amazonia lleva el nombre de mujeres guerreras mitológicas. Ponce de León podría haber estado buscando la Fuente de la Juventud, pero sin duda habría sido secundario a su búsqueda de oro o un buen lugar para establecer su próximo asentamiento. Juan Ponce de León fue un importante pionero y explorador asociado más a menudo con Florida y Puerto Rico. Fue un producto de su tiempo.

Legado

Fuentes históricas coinciden en que fue relativamente bueno con los nativos que fueron asignados a sus tierras… «relativamente» es la palabra clave. Sus trabajadores sufrieron mucho y se levantaron contra él en al menos una ocasión, sólo para ser brutalmente sacrificados. Aún así, la mayoría de los otros terratenientes españoles eran mucho peores. Sus tierras eran productivas y muy importantes para alimentar el actual esfuerzo de colonización del Caribe. Era conocido, sin embargo, por los brutales ataques a las poblaciones indígenas.

La Fuente de la Juventud

Era muy trabajador y ambicioso y podría haber logrado mucho más si hubiera estado libre de la política. Aunque gozaba del favor real, no pudo evitar los escollos locales, incluyendo las constantes luchas con la familia Colón. Siempre estará asociado con la Fuente de la Juventud, aunque fue demasiado práctico para perder mucho tiempo en tal esfuerzo. En el mejor de los casos, se mantenía atento a la fuente y a cualquier otra cosa legendaria mientras se dedicaba al negocio de la exploración y la colonización.

 

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