Biografía de José Santos Zelaya

Un dictador y presidente nicaragüense

José Santos Zelaya (1853-1919) fue un dictador y presidente nicaragüense de 1893 a 1909. Su historial es mixto: el país progresó en cuanto a ferrocarriles, comunicaciones, comercio y educación, pero también fue un tirano que encarceló o asesinó a sus críticos e incitó a las rebeliones en las naciones vecinas. Para 1909 sus enemigos se habían multiplicado lo suficiente como para expulsarlo de su cargo, y pasó el resto de su vida en el exilio en México, España y Nueva York.

Vida temprana

José nació en el seno de una rica familia de caficultores. Pudieron enviar a José a las mejores escuelas, incluyendo algunas en París, lo que era bastante la moda para los jóvenes centroamericanos de medios. Los liberales y los conservadores estaban en disputa en ese momento, y el país fue gobernado por una serie de conservadores desde 1863 a 1893. José se unió a un grupo liberal y pronto ascendió a una posición de liderazgo.

Ascenso a la Presidencia

Los conservadores se habían mantenido en el poder en Nicaragua durante 30 años, pero su agarre estaba empezando a aflojarse. El Presidente Roberto Sacasa (en el cargo 1889-1893) vio su partido escindirse cuando el ex Presidente Joaquín Zavala lideró una revuelta interna: el resultado fue tres presidentes conservadores diferentes en diferentes momentos en 1893. Con los conservadores en desorden, los liberales pudieron tomar el poder con la ayuda de los militares. José Santos Zelaya, de 40 años de edad, fue la elección de los liberales para la presidencia.

Anexo de la Costa del Mosquito

La costa caribeña de Nicaragua había sido durante mucho tiempo una manzana de la discordia entre Nicaragua, Gran Bretaña, los Estados Unidos y los indios miskitos que se instalaron allí (y que dieron nombre al lugar). Gran Bretaña declaró la zona como protectorado, con la esperanza de establecer eventualmente una colonia allí y tal vez construir un canal hacia el Pacífico. Sin embargo, Nicaragua siempre ha reivindicado la zona y Zelaya envió fuerzas para ocuparla y anexarla en 1894, nombrándola Provincia de Zelaya.

Gran Bretaña decidió dejarlo ir, y aunque los Estados Unidos enviaron algunos infantes de marina para ocupar la ciudad de Bluefields por un tiempo, ellos también se retiraron. Zelaya demostró ser un gobernante despótico. Condujo a sus oponentes conservadores a la ruina e incluso ordenó que algunos de ellos fueran arrestados, torturados y asesinados.

Corrupción

Dio la espalda a sus partidarios liberales, en lugar de rodearse de ladrones de ideas afines. Juntos, vendieron concesiones a intereses extranjeros y se quedaron con el dinero, desviándolo de los lucrativos monopolios estatales, e incrementando los peajes e impuestos. No todo fue malo para Nicaragua bajo Zelaya. Construyó nuevas escuelas y mejoró la educación proporcionando libros y materiales y subiendo los salarios de los profesores.

Progreso

Era un gran creyente en el transporte y la comunicación, y se construyeron nuevos ferrocarriles. Los vapores transportaban mercancías a través de los lagos, la producción de café creció y el país prosperó, especialmente los individuos con conexiones con el presidente Zelaya. También construyó la capital nacional en la neutral Managua, lo que llevó a una disminución de la disputa entre los poderes tradicionales León y Granada.

Unión Centroamericana

Zelaya tenía una visión de una América Central unida, con él mismo como Presidente, por supuesto. Con este fin, comenzó a provocar disturbios en los países vecinos. En 1906, invadió Guatemala, aliándose con El Salvador y Costa Rica. Apoyó una rebelión contra el gobierno de Honduras, y cuando ésta fracasó, envió al ejército nicaragüense a Honduras. Junto con el ejército salvadoreño, pudieron derrotar a los hondureños y ocupar Tegucigalpa.

La Conferencia de Washington de 1907

Esto llevó a México y a los Estados Unidos a convocar la Conferencia de Washington de 1907, en la que se creó un órgano jurídico denominado Tribunal Centroamericano para resolver las controversias en América Central. Los pequeños países de la región firmaron un acuerdo para no inmiscuirse en los asuntos de los demás. Zelaya firmó, pero no dejó de tratar de suscitar rebeliones en los países vecinos.

Rebelión

Para 1909 los enemigos de Zelaya se habían multiplicado. Los Estados Unidos lo consideraban un impedimento para sus intereses, y era despreciado tanto por los liberales como por los conservadores de Nicaragua. En octubre, el General Liberal Juan Estrada declaró una rebelión. Los Estados Unidos, que habían mantenido algunos barcos de guerra cerca de Nicaragua, rápidamente se movilizaron para apoyarla.

Marines a Bluefields

Cuando dos americanos que estaban entre los rebeldes fueron capturados y asesinados, los EE.UU. rompieron las relaciones diplomáticas y una vez más enviaron marines a Bluefields, aparentemente para proteger las inversiones de EE.UU. Zelaya, ningún tonto, podía ver la escritura en la pared. Dejó Nicaragua en diciembre de 1909, dejando el tesoro vacío y la nación en ruinas.

El exilio y el legado de José Santos Zelaya

Nicaragua tenía mucha deuda externa, la mayoría de ella con naciones europeas y Washington envió al experimentado diplomático Thomas C. Dawson para arreglar las cosas. Finalmente, los liberales y los conservadores volvieron a discutir, y los EE.UU. ocuparon Nicaragua en 1912, convirtiéndola en un protectorado en 1916. En cuanto a Zelaya, pasó un tiempo en el exilio en México, España e incluso en Nueva York, donde fue encarcelado brevemente por su papel en la muerte de los dos estadounidenses en 1909. Murió en 1919.

Córdoba de Nicaragua

Zelaya dejó un legado mixto en su nación. Mucho después de que el desorden que había dejado se aclarara, lo bueno permaneció: las escuelas, el transporte, los cafetales, etc. Aunque la mayoría de los nicaragüenses lo odiaban en 1909, a finales del siglo XX la opinión sobre él había mejorado lo suficiente como para que su imagen apareciera en el billete de 20 de Córdoba de Nicaragua.

Su desafío a los Estados Unidos y a Gran Bretaña en la Costa de los Mosquitos en 1894 contribuyó en gran medida a su leyenda, y es este acto el que todavía se recuerda más de él hoy en día. Los recuerdos de su dictadura también se han desvanecido debido a los posteriores hombres fuertes que se hicieron cargo de Nicaragua, como Anastasio Somoza García. En muchos sentidos, fue un precursor de los hombres corruptos que le siguieron hasta la silla del Presidente, pero su mala conducta acabó ensombreciendo la suya.

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