Biografía de José Hernández

Ex astronauta de la NASA

José Hernández (nacido el 7 de agosto de 1962) superó enormes barreras para convertirse en uno de los pocos latinos que sirvió como astronauta de la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA). Criado en una familia de trabajadores de campo, sin embargo, encontró apoyo para sus sueños y logró su objetivo de los vuelos espaciales. Hernández se encontró ocasionalmente en medio de la controversia por sus posiciones abiertas con respecto a la cultura latina y la inmigración a los Estados Unidos.

Hechos rápidos: José M. Hernández

Conocido por: Antiguo astronauta de la NASA. Nacido: 7 de agosto de 1962, en French Camp, California. Los padres: Julia Hernández, Salvador Hernández. La educación: Universidad del Pacífico, Universidad de California, Santa Bárbara. Premios y honores: Premio Nacional al Logro de Ingenieros Hispanos (1995), «Medalla de Oro» de la Sociedad de Ingenieros y Científicos México-Americanos (1999), «Mención de Desempeño Sobresaliente» del Departamento de Energía de los Estados Unidos (2000), Premios de Servicio de la NASA (2002, 2003), «Premio al Ingeniero Sobresaliente» del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore (2001).

Esposa: Adelita Hernandez.  Niños: Antonio, Vanessa, Karina, Julio. Obras publicadas: Alcanzando las estrellas: La inspiradora historia de un trabajador agrícola migrante convertido en astronauta. Cita destacada: «¡Ahora es mi turno!». José Hernández nació el 7 de agosto de 1962 en French Camp, California. Sus padres Salvador y Julia eran trabajadores inmigrantes mexicanos.

Vida temprana

Cada mes de marzo, Hernández, el menor de cuatro hijos, viajó con su familia desde Michoacán (México) hasta el sur de California. Recogiendo cosechas a medida que viajaban, la familia se dirigía al norte, a Stockton, California. Cuando se acercaba la Navidad, la familia regresaba a México antes de volver a los EE.UU. en primavera. En una entrevista para el sitio web de la NASA, comentó: «Algunos niños podrían pensar que sería divertido viajar así, pero teníamos que trabajar. No eran vacaciones».

A instancias de un profesor de segundo grado, los padres de Hernández se establecieron finalmente en la zona de Stockton, California, para dar más estructura a sus hijos. A pesar de haber nacido en California, el mexicano-americano Hernández no aprendió inglés hasta los 12 años. En la escuela, Hernández disfrutaba de las matemáticas y las ciencias.

Aspirante a Ingeniero

Decidió que quería ser astronauta después de ver las caminatas espaciales del Apolo en la televisión. Hernández también se sintió atraído por la profesión en 1980, cuando se enteró de que la NASA había elegido como astronauta al costarricense Franklin Chang-Diaz, uno de los primeros hispanos en viajar al espacio. Hernández dijo en una entrevista de la NASA que él, que entonces era un estudiante de último año de secundaria, todavía recuerda el momento en que escuchó la noticia.

Un campo cerca de Stockton

«Estaba azotando una fila de remolachas azucareras en un campo cerca de Stockton, California, y escuché en mi radio de transistores que Franklin Chang-Diaz había sido seleccionado para el Cuerpo de Astronautas. Ya estaba interesado en la ciencia y la ingeniería, pero ese fue el momento en que dije: «Quiero volar en el espacio». Después de terminar la secundaria, Hernández estudió ingeniería eléctrica en la Universidad del Pacífico en Stockton.

Ingeniería en la Universidad de California

A partir de ahí, realizó estudios de postgrado en ingeniería en la Universidad de California, Santa Bárbara. Aunque sus padres eran trabajadores migrantes, Hernández dijo que priorizaron su educación asegurándose de que completara sus tareas y estudiara constantemente. «Lo que siempre digo a los padres mexicanos, a los padres latinos, es que no deberíamos pasar tanto tiempo saliendo con amigos a tomar cerveza y a ver telenovelas, y que deberíamos pasar más tiempo con nuestras familias y nuestros hijos… desafiando a nuestros hijos a perseguir sueños que pueden parecer inalcanzables», dijo Hernández en una controvertida entrevista con Los Angles Times.

Abriendo camino, uniéndose a la NASA

Una vez que terminó sus estudios, Hernández consiguió un trabajo en el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore en 1987. Allí, trabajó con un socio comercial que resultó en la creación del primer sistema de imágenes de mamografía digital de campo completo, utilizado para detectar el cáncer de mama en sus primeras etapas. Hernández siguió su innovador trabajo en el Laboratorio Lawrence acercándose a su sueño de convertirse en astronauta.

Investigación de materiales de la NASA

En 2001, firmó como ingeniero de investigación de materiales de la NASA en el Centro Espacial Johnson de Houston, ayudando con las misiones del transbordador espacial y la Estación Espacial Internacional. En 2002 pasó a ser jefe de la Sección de Materiales y Procesos, un puesto que ocupó hasta que la NASA lo seleccionó para su programa espacial en 2004. Después de solicitar 12 años consecutivos para entrar en el programa, Hernández finalmente se dirigió al espacio.

El agua y en la naturaleza

Tras someterse a un entrenamiento fisiológico, de vuelo y de supervivencia en el agua y en la naturaleza, así como a un entrenamiento en los sistemas del transbordador y de la Estación Espacial Internacional, Hernández completó el entrenamiento de candidato a astronauta en febrero de 2006. Tres años y medio después, Hernández viajó en la misión del transbordador STS-128, durante la cual supervisó la transferencia de más de 18.000 libras de equipo entre el transbordador y la Estación Espacial Internacional y ayudó con las operaciones de robótica, según la NASA. La misión STS-128 viajó más de 5,7 millones de millas en poco menos de dos semanas.

La controversia de la inmigración

Después de que Hernández regresó del espacio, se encontró en el centro de la controversia. Eso se debe a que comentó en la televisión mexicana que desde el espacio le gustaba ver la Tierra sin fronteras y pidió una reforma migratoria integral, argumentando que los trabajadores indocumentados juegan un papel importante en la economía de los Estados Unidos.

Sus superiores de la NASA

Sus comentarios supuestamente disgustaron a sus superiores de la NASA, quienes se apresuraron a señalar que los puntos de vista de Hernández no representaban a la organización en su conjunto. «Trabajo para el gobierno de los Estados Unidos, pero como individuo, tengo derecho a mis opiniones personales», dijo Hernández en una entrevista de seguimiento con Los Angeles Times. «Tener 12 millones de indocumentados aquí significa que hay algo malo en el sistema, y el sistema necesita ser arreglado.»

Más allá de la NASA

Después de 10 años en la NASA, Hernández dejó la agencia gubernamental en enero de 2011 para servir como director ejecutivo de Operaciones Estratégicas en la compañía aeroespacial MEI Technologies Inc. en Houston. «El talento y la dedicación de José han contribuido enormemente a la agencia, y es una inspiración para muchos», dijo Peggy Whitson, jefa de la Oficina de Astronautas del Centro Espacial Johnson de la NASA. «Le deseamos todo lo mejor en esta nueva fase de su carrera.»

 

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