Biografía de John W. Young

Los cuerpo de astronautas de la NASA

John Watts Young (24 de septiembre de 1930 – 5 de enero de 2018), fue uno de los más conocidos del cuerpo de astronautas de la NASA. En 1972, sirvió como comandante de la misión Apolo 16 a la luna y en 1982, sirvió como comandante del primer vuelo del transbordador espacial Columbia. Como único astronauta que trabajó a bordo de cuatro clases diferentes de naves espaciales, se dio a conocer en toda la agencia y en el mundo por su habilidad técnica y su calma bajo presión.

La naturaleza y la ciencia como Boy Scout

Young se casó dos veces, una de ellas con Barbara White, con quien crió dos hijos. Después de su divorcio, Young se casó con Susy Feldman. John Watts Young nació en San Francisco de William Hugh Young y Wanda Howland Young. Creció en Georgia y Florida, donde exploró la naturaleza y la ciencia como Boy Scout. Como estudiante universitario en el Instituto de Tecnología de Georgia, estudió ingeniería aeronáutica y se graduó en 1952 con los más altos honores.

Vida personal

Ingresó en la Marina de los Estados Unidos directamente desde la universidad, y finalmente terminó en el entrenamiento de vuelo. Se convirtió en piloto de helicóptero y finalmente se unió a un escuadrón de combate donde voló en misiones desde el Mar del Coral y el USS Forrestal. Luego se mudó para ser piloto de pruebas, como tantos astronautas, en el río Patuxent y en la Escuela de Pilotos de Pruebas Navales. No sólo voló varios aviones experimentales, sino que también estableció varios récords mundiales mientras volaba el avión Phantom II.

Se unió a la NASA

En 2013, John Young publicó una autobiografía de sus años como piloto y astronauta, llamada Forever Young. Contó la historia de su increíble carrera de forma sencilla, humorística y humilde. Sus años en la NASA, en particular, llevaron a este hombre, a menudo llamado «astronauta de un astronauta», desde las misiones Géminis de principios a mediados de los 60 a la Luna a bordo del Apolo, y finalmente al último sueño de un piloto de pruebas: comandar un transbordador al espacio orbital.

Aspectos mecánicos y de ingeniería

El comportamiento público de Young fue el de un tranquilo, a veces irónico, pero siempre profesional ingeniero y piloto. Durante su vuelo en el Apolo 16, estaba tan relajado y concentrado que su ritmo cardíaco (al ser rastreado desde el suelo) apenas se elevó por encima de lo normal. Era conocido por examinar a fondo una nave espacial o un instrumento y luego concentrarse en sus aspectos mecánicos y de ingeniería, diciendo a menudo, después de una ventisca de preguntas, «Sólo estoy preguntando…»

Géminis y Apolo

John Young se unió a la NASA en 1962, como parte del Grupo de Astronautas 2. Sus «compañeros de clase» fueron Neil Armstrong, Frank Borman, Charles «Pete» Conrad, James A. Lovell, James A. McDivitt, Elliot M. See, Jr, Thomas P. Stafford, y Edward H. White (que murió en el incendio del Apolo 1 en 1967). Se les conocía como los «Nuevos Nueve» y todos menos uno siguieron volando en varias misiones durante las décadas siguientes.

La excepción fue Elliot See, que murió en un accidente de un T-38. El primero de los seis vuelos de Young al espacio fue en marzo de 1965, durante los primeros años de la era Géminis, cuando piloteó Géminis 3 en la primera misión tripulada Géminis. Al año siguiente, en julio de 1966, fue el piloto de mando de Géminis 10, donde él y su compañero de equipo Michael Collins hicieron el primer encuentro doble de dos naves espaciales en órbita.

Al primer aterrizaje en la Luna

Cuando comenzaron las misiones Apolo, Young fue inmediatamente designado para volar la misión de ensayo general que llevó al primer aterrizaje en la Luna. Esa misión fue el Apolo 10 y tuvo lugar en mayo de 1969, no exactamente dos meses antes de que Armstrong y Aldrin hicieran su histórico viaje. Young no volvió a volar hasta 1972, cuando comandó el Apolo 16 y logró el quinto alunizaje humano de la historia. Caminó en la Luna (convirtiéndose en la novena persona en hacerlo) y condujo un carro lunar a través de su superficie.

Los años del transbordador

El primer vuelo del transbordador espacial Columbia requirió un par especial de astronautas: pilotos experimentados y voladores espaciales entrenados. La agencia eligió a John Young para comandar el vuelo inaugural del orbitador (que nunca había volado al espacio con gente a bordo) y a Robert Crippen como piloto. Salieron rugiendo de la plataforma el 12 de abril de 1981.

Un aterrizaje seguro en la Tierra

La misión fue la primera tripulada que utilizó cohetes de combustible sólido, y sus objetivos eran llegar a una órbita segura, orbitar la Tierra, y luego regresar a un aterrizaje seguro en la Tierra, como lo hace un avión. El primer vuelo de Young y Crippen fue un éxito y se hizo famoso en una película IMAX llamada Hail Columbia. Fiel a su herencia como piloto de pruebas, Young descendió de la cabina después de aterrizar e hizo un recorrido por la órbita, bombeando su puño en el aire e inspeccionando la nave.

Su naturaleza de ingeniero

Sus respuestas lacónicas durante la rueda de prensa posterior al vuelo fueron fieles a su naturaleza de ingeniero y piloto. Una de sus respuestas más citadas fue una pregunta sobre la expulsión del transbordador si había problemas. Simplemente dijo: «Sólo tienes que tirar de la manivela». Después del exitoso primer vuelo del transbordador espacial, Young comandó sólo otra misión -STS-9 de nuevo en el Columbia.

El programa de vuelos de la NASA

Llevó el Spacelab a la órbita, y en esa misión, Young entró en la historia como la primera persona en volar al espacio seis veces. Se suponía que iba a volar de nuevo en 1986, lo que le habría dado otro récord de vuelo espacial, pero la explosión del Challenger retrasó el programa de vuelos de la NASA durante más de dos años. Después de esa tragedia, Young fue muy crítico con la administración de la NASA por su enfoque en la seguridad de los astronautas. Fue retirado de su trabajo de vuelo y se le asignó un trabajo de escritorio en la NASA, sirviendo en posiciones ejecutivas por el resto de su mandato.

Después de la NASA

Nunca volvió a volar, después de haber registrado más de 15.000 horas de entrenamiento y preparativos para casi una docena de misiones para la agencia. John Young trabajó para la NASA durante 42 años, retirándose en 2004. Ya se había retirado de la Marina con el rango de capitán años antes. Sin embargo, permaneció activo en los asuntos de la NASA, asistiendo a reuniones y sesiones informativas en el Centro de Vuelos Espaciales Johnson en Houston. Hizo apariciones públicas ocasionales para celebrar hitos importantes en la historia de la NASA y también hizo apariciones en reuniones espaciales específicas y en algunas reuniones de educadores, pero por lo demás permaneció en gran medida fuera de la vista del público hasta su muerte.

John Young limpia la torre por última vez

El astronauta John W. Young murió de complicaciones de neumonía el 5 de enero de 2018. En su vida, voló más de 15.275 horas en todo tipo de aviones, y casi 900 horas en el espacio. Ganó muchos premios por su trabajo, incluyendo la Medalla al Servicio Distinguido de la Marina con Estrella de Oro, la Medalla de Honor del Congreso Espacial, la Medalla al Servicio Distinguido de la NASA con tres racimos de hojas de roble y la Medalla al Servicio Excepcional de la NASA.

La aviación y los astronautas

Es parte integrante de varios salones de la fama de la aviación y los astronautas, tiene una escuela y un planetario que llevan su nombre, y recibió el premio Philip J. Klass de Aviation Week en 1998. La fama de John W. Young se extiende más allá de su tiempo de vuelo a los libros y las películas. Siempre será recordado por su papel integral en la historia de la exploración espacial.

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